« Du XXVe au VIIe siècle avant notre ère circulait en Mésopotamie un texte qui racontait la quête de ce roi bâtisseur des remparts d’Uruk : Gilgamesh. La force de cette épopée, son ampleur et son souffle lui ont valu la célébrité dans tout le Proche-Orient ancien, avant d’être redécouverte au XIXe s.

Gilgamesh terrassant le Taureau célestre, lithographie d'Ernest Wallcousins (1883-1976), extraite des "Mythes de Babylone et d'Assyrie" de Donald A. Mackenzie (1915)
Gilgamesh terrassant le Taureau célestre, lithographie d’Ernest Wallcousins (1883-1976), extraite des « Mythes de Babylone et d’Assyrie » de Donald A. Mackenzie (1915) Crédits : Historical Picture Archive/CORBIS Getty

Emmanuel Laurentin et Victor Macé de l’Epinay s’entretiennent avec Bertrand Lafont, sumérologue, directeur de recherches au CNRS, du fameux récit épique mésopotamien qui relate les aventures de Gilgamesh et de son tendre ami Enkidu, puis à la mort de ce dernier, le long voyage qu’entreprend Gilgamesh pour assouvir sa quête d’immortalité… jusqu’à son retour chez lui où il achèvera l’une de ses plus grandes réalisations : la construction de la muraille d’Uruk.

Gilgamesh – dont le nom signifie « l’ancêtre est un jeune héros » – est-il un personnage historique ? 

Bertrand Lafont : Il est possible que Gilgamesh ait été roi d’Uruk au tout début de la civilisation mésopotamienne, vers 2 650 avant notre ère. Mais on n’a jamais trouvé de trace, de preuve définitive de son existence. Une chose est sûre : il est devenu après sa mort un héros de légende, et il est fascinant de pouvoir suivre pendant 2 000 ans la façon dont cette histoire est devenue une épopée.

Faut-il chercher une historicité à ce récit ? En voyant dans l’expédition de Gilgamesh dans la forêt de Cèdres une métaphore de l’expansion d’une civilisation au-delà de ses frontières par exemple ? Ou faut-il le lire seulement comme une leçon de vie adressée à ses lecteurs ?

Bertrand Lafont : Le début et la fin du texte sont une célébration de la ville d’Uruk et de son roi. Le prologue dit « A Uruk, il y a un roi sage mais vous allez voir comment il était avant et ce qu’il a fallu qu’il traverse avant d’accéder à cette sagesse. » L’épopée de Gilgamesh est avant tout le récit d’un parcours initiatique. Certains commentateurs ont pu dire qu’elle était à la fois une Iliade et une Odyssée : une Iliade parce qu’elle raconte les nombreux combats de ses héros, et une Odyssée parce que la seconde partie raconte la quête initiatique de Gilgamesh, avant son retour au pays.

Textes lus par Nathalie Kanoui

C’est lui qui fit édifier les murs d’Uruk les clos et du saint Eanna trésor sacré (…) Monte déambuler sur les remparts d’Uruk ! Scrutes-en les fondations, contemples-en le briquetage ; tout cela n’est-il pas briques cuites ? Et les sept sages, en personne, n’en ont-ils pas jeté les bases ? Trois cents hectares de ville, autant de jardins, autant de terres vierges. C’est l’apanage du temple d’Eshtar. Avec ses mille hectares, tu couvres du regard l’entier domaine d’Uruk.

Épopée de Gilgamesh, traduction de Jean Bottéro, Gallimard »

Site archéologique d'Uruk dans le sud de l'Irak (vers 3 300 av. J.-C.)
Site archéologique d’Uruk dans le sud de l’Irak (vers 3 300 av. J.-C.)
Crédits : Marc DEVILLE/Gamma-Rapho Getty

Pour aller plus loin…

Bibliographie

L'Epopée de Gilgamesh. Le grand homme qui ne voulait pas mourir.

L’Epopée de Gilgamesh. Le grand homme qui ne voulait pas mourirJean Bottéro et anonyme, Gallimard, 1992

La Mésopotamie : de Gilgamesh à Artaban : 3300-120 av. J.-C., Aline Tenu, Bertrand Lafont, Francis Joannès et Philippe Clancier, Editions Belin, 2017

Intervenants

  • Bertrand Lafont, assyriologue et sumérologue, directeur de recherche au CNRS

Emission La Fabrique de l’Histoire diffusée sur les ondes de France Culture, le dimanche 15 avril 2019.

Production : Vincent Charpentier ; Réalisation : Vanessa Nadjar avec la collaboration de Sandrine Chapron

Production : Emmanuel Laurentin ; Production déléguée : Séverine Liatard, Anaïs Kien, Victor Macé de Lépinay avec la collaboration deCéline Leclère, Aurélie Marsset, Marion Dupont Réalisation : Marie-Laure Ciboulet, Thomas Dutter, Renaud Dalmar, Séverine Cassar, Anne Fleury